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La nueva serie de HBO Max es un ‘thriller’ judicial cautivador sobre un caso potencialmente adictivo del que probablemente no conoces todos los detalles.

Los amantes de un buen ‘true crime’ conocían de sobra el famoso caso de Michael Peterson antes de que Colin Firth se metiese en la piel del escritor acusado de haber asesinado a su esposa en 2001 en The Staircase, la nueva ficción que acaba de estrenarse en HBO y que bien podría ser uno de los grandes éxitos de la primavera de 2022. El caso tardó en cerrarse casi dos décadas y todo el proceso fue documentado por una serie documental que en su día no tenía precedentes y que acompañó al acusado y a sus abogados durante el primer juicio y los que se produjeron después casi a cada momento. Producida en tres tiempos para actualizar este caso que no terminaba de cerrarse, la también denominada The Staircase es merecidamente considerada una de las mejores docuseries ‘true crime’ de todos los tiempos y a menudo ha servido de referente para otros títulos del género.

De igual modo, el caso Michael Peterson también ha llegado a estudiarse en la universidad. Como mínimo por los alumnos de Derecho del profesor experto en leyes Thomas B. Metzgoff, quien en el momento del crimen era vecino de los Peterson y siguió de cerca el caso a lo largo de su larga trayectoria repleta de giros. Según declaró en el pasado el propio Metzgoff en declaraciones a The News & Observer, el documental de Jean-Xavier de Lestrade es de visionado obligatorio para sus estudiantes como un excelente ejemplo de cómo se desarrolla un caso de defensa penal.

Lo que ya deja claro el hecho de que un caso criminal que se desarrolla durante 17 años a pesar de contar con tener un sospechoso principal consolidado desde el primer día y acusado formalmente poco después es que The Staircase no aborda uno de esos casos que se resuelven con facilidad. En el proceso entraron en juego, principalmente por la acusación como por la defensa, algunos elementos que quizá nunca tuvieron que haberlo hecho, se experimentaron cambios notables en las declaraciones de los testigos y se llevaron a cabo un sinfín de estudios de expertos que polarizaron a la opinión pública en medio de una auténtica revolución mediática.

Nada de esto jugó a favor de Michael Peterson probablemente, pero lo que sí hizo fue convertir el caso con la capacidad de obsesionar. Lo demostró la serie documental de Lestrade y volverá a demostrarlo la serie de ficción homónima que acaba de llegar a HBO Max con Antonio Campos a los mandos y Colin Firth y Toni Collette como el matrimonio Peterson. Un ‘thriller’ judicial cautivador sobre un caso potencialmente adictivo sobre el que quizá ya hayas oído hablar bastante pero del que probablemente te interese conocer algunos de sus datos más desconocidos pero igualmente reales.

1. El juez se arrepiente de algunas cosas que sucedieron en el juicio

Acusado casi al instante del asesinato de su esposa Kathleen -quien había aparecido muerta en las escaleras de su mansión tras una caída según la versión del escritor pero con signos de violencia que rápidamente hicieron pensar a las autoridades que, en realidad, había sido golpeada hasta la muerte por su marido-, Michael Peterson fue declarado culpable de asesinato en primer grado en 2003 pero su enorme equipo de abogados apeló la sentencia en numerosas ocasiones. En 2007 el caso llegó hasta la Corte Suprema de Carolina del Norte, que decidió que el juicio había sido justo y ratificó la sentencia, pero en 2010 se produjo un giro al conocerse que uno de los testigos de la acusación había falsificado los resultados de unos análisis de sangre. Así, Peterson fue puesto en libertad bajo fianza y hasta un nuevo juicio en el que acabó acogiéndose a la Doctrina de Alford.

En el último episodio de la serie documental The Staircase, el juez Orlando Hudson, quien había presidido el juicio inicial, la audiencia para un nuevo juicio y la audiencia final en la que Peterson se acogió a la Alford, fue entrevistado por Lestrade y reconoció lamentar algunas cuestiones del primer juicio: “Había cosas que habría cambiado. Creo que, con el tiempo, la introducción de la muerte que se produjo en Alemania fue muy perjudicial para el acusado”. Asimismo, Hudson también reconoció que la orientación sexual de Peterson fue “indebidamente perjudicial para la defensa” y que no debería haber llegado a hablar en el juicio.

Las cuestiones a las que se refiere el juez fueron clave en el juicio y dieron mucho que hablar. Por un lado, la muerte en similares circunstancias de una vecina y amiga cuando vivían en Alemania y cuyas hijas adoptaron los Peterson, pero también el hecho de que los fiscales introdujesen la bisexualidad de Michael Peterson. Según la defensa, la vida personal de su cliente era irrelevante y además Kathleen Peterson estaba al tanto y le apoyaba, pero la revelación hizo que la hermana de Kathleen, Candace Zamperini, dejase de apoyar la inocencia de su cuñado.

2. El pasado desconocido de Michael Peterson

Vaya por delante que Michael Peterson debió ser juzgado y condenado por el hecho por el que se le estaba juzgando y no por ningún otro detalle sobre su pasado o vida personal. Pero la realidad es que el juicio sacó a la luz hechos sobre su vida y sobre su pasado que al final acabaron jugando un papel más importante del que debieron en el primer juicio.

Los más sonados son precisamente los que señalaba el juez y de los que posteriormente se arrepentiría, pero también se habló de la imaginación de Peterson para inventar y crear historia para ponerlas al servicio del relato que quería compartir. Tras completar sus estudios universitarios, Peterson había servido en la Marina durante la guerra de Vietnam y había utilizado sus experiencias para escribir sus novelas de temática bélica. Sin embargo, se descubrió que Peterson había exagerado mucho algunas de sus experiencias e incluso él mismo tuvo que llegar a detractarse. Sus mentiras no son constitutivas de delito pero sí hablaron mal de él y pusieron en cuestión su relato.

Asimismo, se dice que, en el momento de su muerte, Kathleen Peterson estaba preocupada por su seguridad laboral, puesto que se avecinaban despidos en su empresa y que el matrimonio estaba experimentando graves problemas de deudas en el momento de la tragedia. Única propietaria de su mansión de Durham y con una póliza de seguro de vida millonaria a su nombre, la fiscalía argumentó que Peterson habría matado a su esposa para aliviar sus cargas financieras.

3. El búho: Una teoría “inverosímil” y descartada es, de hecho, una de las más factibles

La famosa teoría del búho fue planteada por un vecino de los Peterson, Larry Pollard, convencido de haber resuelto el caso. Tan seguro estaba de que la causa de la muerte de Kathleen que incluso llegó a presentar esta posibilidad ante la Fiscalía y la defensa, argumentando que la mujer pudo haber sido atacada por un búho en el exterior de la casa y que, en su huída al entrar, profundamente aturdida por el ataque, se cayó por las escaleras. Según el vecino, había consultado profesionales y expertos en ornitología que creían plausible su teoría. Mientras quienes debieron darle crédito no lo hicieron, la teoría se ha convertido en la favorita y única real para muchos, sobre todo porque en el cabello del cadáver se habían encontrado restos microscópicos de plumas de búho

Incluso el propio creador de la aclamada serie documental reconoce comprarla. Tras pasar más de una década junto a Peterson y su equipo legal, Lestrade no cree que el acusado matase a su esposa y reconoció en declaraciones a Vulture que le da credibilidad pese a no haberle dedicado tiempo en la docuserie: “Podría ser la explicación más plausible. ¿Cómo puedes explicar todos los cortes y laceraciones y la ausencia de fracturas? Cuando empiezas a pensar en la teoría de la lechuza y el tipo de lesiones que tenía, empiezas a pensar que tal vez haya algo ahí”.

“Para mí, no hay pruebas sólidas presentadas que confirmen que Michael Peterson haya matado a su esposa. Esa es mi posición”, sentenciaba sobre su opinión sobre el caso.

4. La historia de amor entre Michael Peterson y una de las montadoras del famoso documental

Durante el rodaje de la primera parte de The Staircase, Michael Peterson comenzó una relación con Sophie Brunet, quien formaba parte importante del equipo del documental en su trabajo de edición y montaje. Su relación romántica, de hecho, se extendió durante todo el primer juicio, el posterior encarcelamiento del escritor y la posterior liberación de Peterson al conocerse que una de las pruebas de la acusación era falsa. 

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